Maladies courantes de la canne à sucre: quel est le problème avec ma canne à sucre


Par: Mary H. Dyer, rédactrice de jardin accréditée

La canne à sucre est cultivée principalement dans les régions tropicales ou subtropicales du monde, mais elle convient aux zones de rusticité des plantes USDA 8 à 11. Bien que la canne à sucre soit une plante robuste et prolifique, elle peut être affectée par un certain nombre de maladies de la canne à sucre. Lisez la suite pour savoir comment identifier plusieurs des plus courants.

Signes de la maladie de la canne à sucre

Ma canne à sucre est-elle malade? La canne à sucre est une grande herbe vivace avec des cannes épaisses et des sommets plumeux. Si vos plantes présentent une croissance lente ou ralentie, un flétrissement ou une décoloration, elles peuvent être affectées par l'une des nombreuses maladies de la canne à sucre.

Quel est le problème avec ma canne à sucre?

bande rouge: Cette maladie bactérienne, qui apparaît à la fin du printemps, est indiquée lorsque les feuilles présentent des stries rouges distinctives. Si la bande rouge affecte des plantes individuelles, déterrez-les et brûlez-les. Sinon, détruisez toute la culture et plantez une variété résistante aux maladies. Assurez-vous que le sol se draine bien.

Chlorose en bandes: Causée principalement par des blessures dues au temps froid, la chlorose en bandes est indiquée par d'étroites bandes de tissu vert pâle à blanc à travers les feuilles. Cette maladie de la canne à sucre, bien que disgracieuse, ne fait généralement pas de dégâts importants.

Cochonneries: Le premier symptôme de cette maladie fongique, qui apparaît au printemps, est des pousses herbeuses avec de petites feuilles étroites. Finalement, les tiges développent des structures noires en forme de fouet et des spores qui se propagent à d'autres plantes. Si des plantes individuelles sont touchées, couvrez la plante d'un sac en papier, puis déterrez-la soigneusement et détruisez-la en la brûlant. La meilleure façon de prévenir le charbon est de planter des variétés résistantes aux maladies.

Rouille orange: Cette maladie fongique commune se manifeste par de minuscules taches vert pâle à jaune qui finissent par grossir et devenir brun rougeâtre ou orange. Les spores orange poudreuses transmettent la maladie aux plantes non infectées. Les fongicides peuvent aider s'ils sont appliqués uniformément à des intervalles de trois semaines.

Pokkah Boen: Maladie fongique relativement insignifiante, la pokkah boen se présente avec un retard de croissance, des feuilles tordues et froissées et des tiges déformées. Bien que cette maladie de la canne à sucre puisse causer la mort des plantes, la canne à sucre peut guérir.

Pourriture rouge: Cette maladie fongique de la canne à sucre, qui apparaît au milieu de l'été, est indiquée par un flétrissement, des zones rouges marquées de taches blanches et une odeur d'alcool. Creusez et détruisez des plantes individuelles, mais si toute la plantation est affectée, détruisez-les toutes et ne replantez pas de canne à sucre dans la zone pendant trois ans. La meilleure prévention est la plantation de variétés résistantes aux maladies.

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En savoir plus sur la canne à sucre


Maladie rénale mystérieuse tuant des hommes d'Amérique centrale

Une mystérieuse épidémie déferle sur l’Amérique centrale - c’est la deuxième cause de décès chez les hommes au Salvador, et au Nicaragua, c’est un plus grand tueur d’hommes que le VIH et le diabète réunis.

Écoutez le rapport complet:

C’est inexpliqué, mais la dernière théorie est que les victimes travaillent littéralement à mort.

Dans les basses terres occidentales du Nicaragua, dans une région de vastes champs de canne à sucre, se trouve la petite communauté de La Isla. Les petites maisons sont un patchwork de béton et de bois. Des morceaux de tissu servent de portes.

Maudiel Martinez sort de chez lui. Il est pâle et ses pommettes dépassent de son visage. Il se penche comme un vieil homme - mais il n'a que 19 ans.

«La façon dont cette maladie est - vous me voyez maintenant, mais dans un mois, je pourrais être partie. Cela peut vous abattre tout d'un coup », dit-il.

Les reins de Maudiel sont défaillants. Ils ne remplissent pas la fonction essentielle de filtrer les déchets de son corps, il est empoisonné de l’intérieur.

Lorsqu'il est tombé malade il y a deux ans, il était déjà familier avec cette maladie et comment elle pourrait se terminer.

«J'ai pensé à mon père et à mon grand-père», dit-il.

Tous deux sont morts du même état. Trois de ses frères l'ont aussi. Tous travaillaient dans les champs de canne à sucre.

L'épidémie s'étend bien au-delà du Nicaragua. Il est répandu le long de la côte pacifique de l’Amérique centrale - dans six pays.

«Il est important que la maladie rénale chronique (MRC) qui affecte des milliers de travailleurs ruraux en Amérique centrale soit reconnue comme ce qu'elle est - une épidémie majeure avec un impact démographique énorme», a déclaré Victor Penchaszadeh, épidémiologiste clinique à l'Université Columbia de New York. . Il est également consultant auprès de l'Organisation panaméricaine de la santé sur les maladies chroniques en Amérique latine.

Le ministre de la Santé d’El Salvador a récemment demandé l’aide de la communauté internationale. Elle a déclaré que l'épidémie «dépérissait nos populations».

Dans un dispensaire d'El Salvador, dans la région agricole de Bajo Lempa, le Dr Carlos Orantes a récemment découvert qu'un quart des hommes de sa région souffraient d'insuffisance rénale chronique.

De plus, a-t-il dit, la plupart des hommes malades ne présentent aucun signe d’hypertension artérielle ou de diabète - les causes les plus fréquentes de l’IRC ailleurs dans le monde.

«La plupart des hommes que nous avons étudiés souffrent d'IRC de causes inconnues», dit-il.

Ce que les hommes de la région ont en commun, c'est qu'ils travaillent tous dans l'agriculture. Le Dr Orantes pense que les produits chimiques toxiques - pesticides et herbicides - qui sont couramment utilisés ici en agriculture sont une cause majeure de leurs lésions rénales.

«Ces produits chimiques sont interdits aux États-Unis, en Europe et au Canada, et ils sont utilisés ici, sans aucune protection, et en grandes quantités qui sont très préoccupantes», a-t-il déclaré.

Mais il n’est pas prêt à écarter d’autres causes possibles. Par exemple, la surutilisation des analgésiques peut endommager les reins, et peut donc boire trop d'alcool. Les deux sont également des problèmes majeurs.

Au Nicaragua, la maladie est devenue un problème politique.

En 2006, la Banque mondiale a accordé un prêt à la plus grande entreprise sucrière du Nicaragua pour la construction d’une usine d’éthanol. Les travailleurs des plantations ont déposé une plainte, affirmant que les conditions de travail de l’entreprise et l’utilisation de produits chimiques alimentaient l’épidémie. Ils ont déclaré que le prêt enfreignait les propres normes de la banque sur la sécurité des travailleurs et les pratiques environnementales de l'entreprise. En réponse, la banque a accepté de financer une étude pour tenter d'identifier la cause de l'épidémie.

«Les preuves nous indiquent le plus fortement l'hypothèse selon laquelle le stress thermique pourrait être une cause de cette maladie», a déclaré Daniel Brooks de l'Université de Boston, qui dirige la recherche.

Son équipe a découvert que ce ne sont pas seulement les travailleurs de la canne à sucre qui tombent malades. Les mineurs et les travailleurs portuaires souffrent également de taux élevés de maladies rénales, mais ils ne sont pas exposés aux produits chimiques agricoles. Ce que ces hommes ont en commun, dit-il, c'est qu'ils travaillent tous de longues heures dans une chaleur extrême.

«Jour après jour, un dur travail manuel dans des conditions chaudes - sans un remplacement suffisant des fluides - pourrait avoir des effets sur le rein qui ne sont pas évidents au début, mais qui s'accumulent avec le temps au point qu'il entre dans un état malade», a déclaré Brooks. «Il n'a jamais été démontré jusqu'à présent que cela cause une maladie rénale chronique, nous parlerions donc d'un nouveau mécanisme qui n'a pas encore été décrit dans la littérature scientifique.»

Mais Brooks a déclaré qu'une nouvelle étude préliminaire renforce cette hypothèse. Son équipe a testé le sang et l'urine des travailleurs de la canne à sucre qui effectuent différents travaux. Les scientifiques ont trouvé plus de preuves de lésions rénales chez les travailleurs qui ont des emplois extérieurs plus pénibles.

Le professeur Aurora Aragon de l’Université nationale du Nicaragua à León a déclaré que cette explication avait du sens. Elle soupçonne depuis longtemps qu'une partie du problème est la façon dont les travailleurs de la canne à sucre sont payés - ils reçoivent plus d'argent plus ils coupent de la canne à sucre.

«Cette façon de travailler oblige les gens à faire plus qu'ils ne sont capables de faire, et ce n'est pas bon pour leur santé», a-t-elle déclaré.

Jose Donald Cortez coupe la canne à sucre depuis 18 ans. Il souffre d'une maladie rénale et dirige une organisation de travailleurs de la canne à sucre au Nicaragua qui sont malades

«Travailler sur le terrain nous a donné des vertiges et des nausées», a-t-il déclaré. «Nous avions souvent de la fièvre.»

Il est convaincu que quelque chose dans les plantations de canne à sucre cause la maladie. Quoi qu'il en soit, a-t-il dit, ceux qui sont malades ont besoin d'un traitement par dialyse - ce qui peut les maintenir en vie en cas de défaillance rénale.

Mais peu peuvent l'obtenir car la dialyse est extrêmement coûteuse et rarement disponible.

«Si vous demandez au ministère de la Santé, il dit qu’il n’a pas d’argent. Si vous demandez à la société sucrière si elle est responsable, elle répond non », a-t-il dit.

De leur côté, les entreprises de canne à sucre disent qu’elles ne sont pas convaincues que les produits chimiques agricoles ou les conditions de travail dans leurs plantations sont responsables de l’épidémie. Pourtant, disent-ils, ils essaient de protéger la santé de leurs travailleurs.

Un conglomérat qui possède plusieurs plantations de canne à sucre en Amérique centrale - le groupe Pellas - a déclaré qu'il avait commencé à donner aux travailleurs une pause déjeuner d'une heure et emploie désormais du personnel pour s'assurer que les hommes boivent de l'eau. L'entreprise teste également régulièrement la fonction rénale de ses employés.

Le porte-parole de l'entreprise, Ariel Granera, a déclaré que si un travailleur était atteint d'une maladie rénale, il était renvoyé - par souci, a déclaré Granera, pour le bien-être du travailleur.

Mais les travailleurs malades qui ont été licenciés disent que ce qu’ils reçoivent des entreprises et de la sécurité sociale ne suffit pas pour vivre - et quand ils perdent leur emploi, ils perdent le droit d’être soignés dans les cliniques d’entreprise.

À La Isla, et dans de nombreux autres villages comme celui-ci, les hommes cherchent souvent un nouvel emploi avec des entrepreneurs qui ne vérifient pas les maladies rénales mais envoient les hommes travailler dans les mêmes champs de canne à sucre.

«Il n'y a pas d'alternative», a déclaré une femme qui a récemment perdu son père. «Il n'y a pas d'autre moyen de subvenir aux besoins d'une famille.»


La isla de las viudas

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La maladie de Martinez est au cœur d'un mystère mortel - et de l'héritage de négligence de l'industrie et des gouvernements, y compris les États-Unis, qui ont résisté aux appels à une action agressive pour mettre en lumière la maladie et trouver un remède. Les pays plus riches se concentrent davantage sur la stimulation de la production de biocarburants dans l'industrie de la canne à sucre de la région et sur le maintien du flux important de sucre vers les consommateurs et les fabricants de produits alimentaires américains que sur le sort de ceux qui le récoltent.

Peu remarquée par le reste du monde, l’insuffisance rénale chronique (MRC) traverse l’une des populations les plus pauvres du monde, le long d’une partie de la côte pacifique d’Amérique centrale qui s’étend sur six pays et sur près de 700 miles. Ses victimes sont des ouvriers, pour la plupart des travailleurs de la canne à sucre.

Chaque année, de 2005 à 2009, l’insuffisance rénale a tué plus de 2 800 hommes en Amérique centrale, selon l’analyse du Consortium international des journalistes d’enquête sur les dernières données de l’Organisation mondiale de la santé. Rien qu’au Salvador et au Nicaragua, au cours des deux dernières décennies, le nombre d’hommes décédant d’une maladie rénale a quintuplé. Aujourd'hui, plus d'hommes meurent de la maladie que du VIH / sida, du diabète et de la leucémie combinés.

«Au 21e siècle, personne ne devrait mourir d'une maladie rénale», a déclaré Ramon Trabanino, un médecin du Salvador qui étudie l'épidémie depuis une décennie.

La flambée des maladies rénales accable les hôpitaux, épuise les budgets de la santé et laisse une traînée de veuves et d'enfants dans les communautés rurales. Au Salvador, l'IRC est la deuxième cause de décès chez les hommes. Dans la province de Guanacaste, au Costa Rica, l'hôpital régional a dû démarrer un programme de dialyse à domicile car il était submergé par tant de victimes d'IRC qu'il a commencé à manquer de lits pour traiter des patients souffrant d'autres affections.

Tant d’hommes sont morts dans certaines parties du Nicaragua rural que la communauté de Maudiel Martinez, appelée l’île, est maintenant connue sous le nom d’île des veuves - La Isla de las Viudas.

À première vue, la communauté luxuriante délimitée par de vastes champs de canne à sucre ressemble à de nombreux endroits en Amérique latine: les enfants font du vélo sur des chemins de terre et jouent aux côtés de chiens, de cochons et de poulets. Mais maintenant, il y a peu d'hommes dans les cours avant. À l'intérieur, des photographies encadrées de maris, de pères et de frères décédés ornent les tables et les comptoirs. Aucun homme plus âgé ne converge en petits groupes, échangeant des potins et des nouvelles, comme on le voit souvent dans les communautés plus éloignées de la côte Pacifique.

Ici, les femmes ont du mal à gagner au moins un peu d'argent en faisant des petits boulots. Certains sont maintenant dans les champs de canne à sucre qui, selon eux, revendiquaient leurs maris.

«Mes enfants ont beaucoup souffert», a déclaré Paula Chevez Ruiz, une veuve de La Isla dont le mari Virgilio est décédé en 2009, la laissant seule à la charge de quatre enfants. Lorsqu'elle trouve des clients, elle vend des fruits et des enchiladas. «C'est triste de vouloir donner à vos enfants, mais de ne rien avoir. Parfois même pas assez pour acheter un sac de sel. »

Les anciens travailleurs malades de la plantation de Monte Rosa au Nicaragua ont mis au point une méthode sombre de protestation: suspendre les hamacs de leurs collègues mourants à l’entrée principale de la plantation. (Sasha Chavkin / ICIJ)

Énigme mortelle et une poignée de chercheurs

Aux États-Unis, les principales causes de maladie rénale chronique sont le diabète et l'hypertension. Mais la maladie - conduisant à un déclin progressif de la fonction rénale - est généralement une condition gérable qui peut être efficacement contrôlée par un traitement. Les médecins comprennent ses causes et ses remèdes.

En Amérique centrale, les origines de la maladie sont plus énigmatiques et plus souvent mortelles. Les ouvriers affligés des champs de canne à sucre près du Pacifique ne souffrent généralement ni de diabète ni d'hypertension.

Certains scientifiques soupçonnent que l'exposition à une toxine inconnue, potentiellement au travail, peut déclencher l'apparition de la maladie. Les chercheurs conviennent que la déshydratation et le stress thermique dus à un travail intense sont probablement des facteurs contributifs - et peuvent même être à l'origine de la maladie. Les ouvriers, généralement payés non pas à l'heure ou à la journée, mais en fonction de la quantité qu'ils récoltent, travaillent souvent au point de subir une déshydratation ou un effondrement sévère, ce qui peut nuire à leurs reins à chaque quart de travail.

La MRC attaque généralement les petits vaisseaux sanguins du rein appelés glomérules. L’épidémie d’Amérique centrale attaque les tubules rénaux. L'IRC affecte généralement les personnes âgées avec une répartition égale entre les sexes. Cette épidémie touche massivement les hommes en âge de travailler, principalement les travailleurs de la canne à sucre, mais aussi les mineurs et autres ouvriers agricoles.

Une communauté croissante de chercheurs appelle à la reconnaissance d'une nouvelle maladie non encore incluse dans les manuels médicaux: «néphropathie mésoaméricaine», «néphropathie agricole endémique» ou «néphropathie de la canne à sucre». Le directeur du programme national de CKD du Salvador a écrit sur une «néphropathie régionale mésoaméricaine» qui serait un jour reconnue internationalement.

«Il est important que la maladie rénale chronique qui affecte des milliers de travailleurs ruraux en Amérique centrale soit reconnue comme ce qu'elle est: une épidémie majeure avec un impact démographique énorme», a déclaré Victor Penchaszadeh, épidémiologiste clinique à l'Université de Columbia et consultant fréquent du Pan Organisation américaine de la santé sur les maladies chroniques en Amérique latine.

Le Dr Ramon Vanegas, néphrologue qui évalue les demandes des travailleurs à l’Institut de sécurité sociale du Nicaragua pour les pensions de maladie professionnelle, a déclaré que les cas qu’il définit comme une insuffisance rénale chronique professionnelle suivent un schéma de lésions rénales tubulaires associées à des antécédents de coup de chaleur.

"Habituellement, ils ont travaillé, et ils ont eu des spasmes musculaires, ils ont eu de la fièvre, ils se sont effondrés", a déclaré Vanegas à propos des patients dont il approuve les demandes. «Puis ils retournent au travail, ils font face aux mêmes expositions et le cycle se répète. Puis, deux ou trois ans plus tard, le patient a [CKD]. »

Alors que les médecins réfléchissent aux étiquettes et aux diagnostics, le mystère persiste: pourquoi cette forme particulière de CKD attaque-t-elle les hommes d'une manière particulière - et dans cette région spécifique?

Certaines études suggèrent que les facteurs de risque, de l’exposition aux pesticides à l’abus d’alcool en passant par l’utilisation fréquente de médicaments anti-inflammatoires, peuvent jouer un rôle important dans l’apparition de l’IRC. D'autres montrent que les mineurs, les débardeurs et les travailleurs sur le terrain dans les régions touchées ont également des taux de CKD élevés. Une étude au Nicaragua a révélé qu'une ville minière présentait l'un des taux de prévalence les plus élevés du pays.

«Les preuves nous indiquent le plus fortement l'hypothèse selon laquelle le stress thermique - un travail acharné dans un climat chaud sans remplacement suffisant des fluides - pourrait être une cause de cette maladie», a déclaré Daniel Brooks, chercheur principal d'une équipe scientifique de l'Université de Boston. fait partie d'une poignée de groupes menant des études préliminaires.

Pendant des jours, l'équipe a observé des travailleurs de la canne à sucre, la température moyenne dans les champs était de 96 degrés. Leur rapport a noté que l'Administration américaine de la sécurité et de la santé au travail, qui supervise la sécurité sur les lieux de travail aux États-Unis, demande 45 minutes de repos toutes les 15 minutes de travail à ce niveau de stress thermique.

Les recherches préliminaires de l’équipe renforcent l’hypothèse du stress thermique. Les échantillons de sang et d’urine prélevés sur différents types de travailleurs de la canne à sucre au cours d’une saison de récolte montrent davantage de signes de lésions rénales chez ceux qui ont effectué des travaux pénibles à l’extérieur. Auparavant, l'équipe a identifié un certain nombre de pratiques de travail et de produits chimiques dans l'entreprise qui pourraient potentiellement endommager les reins. Brooks a déclaré que des recherches supplémentaires étaient nécessaires avant de pouvoir tirer des conclusions.

Des études internes menées par Nicaragua Sugar, propriétaire de l’une des plus grandes plantations de canne à sucre d’Amérique centrale, fournies par la société à ICIJ, montrent que la société a depuis longtemps des preuves d’une épidémie liée au stress thermique et à la déshydratation. En 2001, le médecin d'entreprise Felix Zelaya a mené une étude interne sur les causes de l'IRC parmi ses travailleurs. «Un travail pénible avec une exposition à des températures environnementales élevées sans programme d'hydratation adéquat prédispose les travailleurs au syndrome de stress thermique [coup de chaleur], qui est un facteur important dans le développement de la MRC», a conclu Zelaya.

Nicaragua Sugar et d'autres entreprises affirment avoir agi volontairement pour protéger les travailleurs en améliorant l'hydratation, en réduisant les heures de travail et en renforçant la surveillance des entrepreneurs.


Qu'est-ce qui tue les travailleurs de la canne à sucre en Amérique centrale?

Zone de danger: travailleurs de la culture du sucre à Bajo Lempa, sur la côte ouest du Salvador. Photographie: Will Storr pour l'observateur

Zone de danger: travailleurs de la culture du sucre à Bajo Lempa, sur la côte ouest du Salvador. Photographie: Will Storr pour l'observateur

C'est la cinquième étape qu'ils craignent le plus. La cinquième étape est la maladie mystérieuse dans sa forme la plus meurtrière. «J'entre dans la cinquième étape», me dit Edilberto Mendez alors que sa femme regarde avec inquiétude. Je suis dans leur petite maison sur les plaines inondables de la rivière Lempa, dans les terres sucrières humides du Salvador rural, où ils vivent dans une communauté avec environ 150 autres familles. "Combien d'autres dans le village en sont morts?" Je demande.

"Trois amis proches, l'année dernière", déclare Edilberto. Sa femme l'interrompt, comptant sur ses doigts. «Et mon neveu, mon frère et Ramon, Carlos, Pablo…» Elle s'arrête. "Je connais Trois Pablos qui en sont morts. "

Les reins d'Edilberto commencent à manquer. Cela signifie la dialyse. «C'est ce qu'ils m'ont dit», dit-il avec un haussement d'épaules défensif. "Mais je me promène encore. J'ai vu beaucoup de gens subir une dialyse. Dès qu'ils l'essaient, ils meurent. Je n'en veux pas." Edilberto a sa femme à soutenir, son fils sourd-muet de 27 ans et sa petite-fille de six ans.

«Si vous n'avez pas de dialyse, vous mourrez», dis-je. "Et qu'arrivera-t-il ensuite à votre famille?"

Derrière lui, la femme d'Edilberto s'est mise à pleurer. Tenant un mouchoir sur son visage, elle pleure: "C'est le seul que j'ai."

"Parmi ceux que vous connaissez qui sont déjà morts de la maladie," je demande, "combien ont travaillé dans les champs de sucre?"

Il porte de nombreux noms, mais ici, on l'appelle "la maladie de la canne à sucre". C'est une épidémie tranquille qui s'attaque à l'Amérique centrale depuis au moins 20 ans, tuant des dizaines de milliers de travailleurs fonciers pauvres à travers le Nicaragua, le Costa Rica, El Salvador et le Guatemala. Et cela devient de plus en plus mortel. Entre 2005 et 2009, les incidents au Salvador ont augmenté de 26%. En 2011, la maladie rénale chronique (MRC) qui tue Edilberto était devenue le deuxième plus grand tueur d'hommes du pays.

Cette année-là, la ministre de la Santé, María Isabel Rodríguez, a lancé un appel dramatique à l'aide de la communauté internationale, en leur disant: «Cela dépérit nos populations». Mais personne ne sait quoi faire à ce sujet, car personne ne sait de quoi il s'agit exactement. Dans l'ouest plus riche, l'IRC est en grande partie causée par l'hypertension ou le diabète, mais la plupart des victimes ici n'ont ni l'un ni l'autre. Et il attaque les reins d'une manière inhabituelle. Plutôt que d'endommager le système de filtrage, comme dans l'IRC ordinaire, cette maladie semble avoir un impact sur les tubules - la partie du rein où la composition de l'urine est déterminée. Pour le moment, le seul consensus scientifique est que c'est réel et inexpliqué. J'ai voyagé au Salvador pour enquêter sur le mystère de la maladie.

Depuis sa découverte, un quasi-silence a enveloppé la maladie - une situation qui a profité à l'industrie pour laquelle tant de victimes travaillent. Rentable et vaste, l'industrie de la canne à sucre d'Amérique centrale fournit 23% des importations de sucre brut des États-Unis. En 2011, l'UE a importé du sucre salvadorien pour plus de 4,7 millions d'euros: c'est la deuxième exportation du pays. Les entreprises elles-mêmes disent qu'elles ne sont pas à blâmer. Nicaragua Sugar Estates, l'une des plus grandes plantations d'Amérique centrale, a mené des études internes, et l'une d'entre elles en 2001 a souligné que "le travail pénible avec exposition à des températures environnementales élevées sans programme d'hydratation adéquat" était un facteur important. Pourtant, en décembre, le porte-parole Ariel Granera a déclaré au Center for Public Integrity basé à Washington: "Nous sommes convaincus que nous n'avons rien à voir avec une maladie rénale. Nos pratiques productives ne génèrent pas et ne sont pas des facteurs causaux de l'IRC."

Mais un nombre croissant de chercheurs aux États-Unis croient maintenant que l'IRC est causée par le stress thermique et la déshydratation - que les ouvriers travaillent, en fait, à mourir. Une journée standard pour un ouvrier sucrier salvadorien dure entre quatre et cinq heures, avec des équipes doubles pendant la saison des semis d'été, lorsque les températures atteignent 40 ° C.

«C'est étouffant», dit Edilberto. "Dans les cinq heures, il n'y a pas de pause. Beaucoup de mes collègues se sont évanouis dans les champs. Parfois, ils vomissent aussi." L'eau, dit-il, n'est pas fournie. "J'apporte le mien. Peut-être deux à trois litres."

En parcourant les villages, j'ai entendu de nombreux récits de souffrances barbares sous la chaleur équatoriale. Héctor García, 33 ans, patient de deuxième étape, m'a dit: "Il fait très chaud nous souffrons. Les gens s'effondrent parfois. Plus souvent ils vomissent, surtout quand la chaleur est pire. Ils font deux équipes pour gagner plus d'argent." Ismael Ramos, 40 ans, qui en est à la cinquième étape, a déclaré: «Dans ces champs de canne à sucre, je ne peux pas le supporter. J'ai le vertige et je transpire comme un fou. J'ai vomi. Je me suis évanoui. Je me noie de sueur. Quand je rentre à la maison, je me sens abandonné. Malade. Maux de tête. Je ne peux pas me doucher parce que l'eau [du réservoir monté sur le toit] est trop chaude. "

A-t-il déjà vu quelqu'un mourir?

"Une fois. Un homme de 50 ans. La grande chaleur peut faire céder un cœur."

Les scientifiques ont pris conscience pour la première fois qu'il y avait un problème au début des années 2000, et pourtant, on pense que cela se produisait il y a aussi longtemps que les années 1970. Il est resté inconnu en partie parce que dans la campagne profonde, il n'y a pas de spécialistes du rein pour identifier une maladie aussi inhabituelle. Là-bas, les pauvres meurent tout simplement. Et la majorité des malades ne savent même pas qu'ils sont malades: l'IRC est asymptomatique jusqu'à ses derniers stades les plus meurtriers. Même lorsqu'ils ne se sentent pas bien, beaucoup ne veulent pas savoir qu'ils en ont - ils n'ont pas les moyens d'acheter les médicaments ou le régime recommandé de légumes frais et de poitrine de poulet. Tout le monde à qui je parle craint la dialyse. Ils ont vu une corrélation, dans leurs communautés, entre le début du traitement et la mort douloureuse et ont conclu à tort que l'un cause l'autre. Les sociétés sucrières ne semblent certainement pas encourager le diagnostic: les rapports du Nicaragua suggèrent que les travailleurs dont le test est positif sont simplement licenciés.

Dans les rues défoncées et les cours de poulet picoré du Salvador rural, j'entends de nombreuses théories. Quelque chose dans l'air ou quelque chose dans l'eau. Quelque chose dans les pneus, dans les analgésiques ou dans la phytothérapie chinoise. Les restes de DDT des années d'avant-guerre, lorsque les terres de la région n'étaient que des champs de coton. Il y a une croyance commune que les produits agrochimiques modernes, tels qu'utilisés par les sociétés sucrières, sont responsables. La ministre de la Santé le croit - elle l'a dit à une agence de presse - tout comme Edilberto. Aujourd'hui âgé de 46 ans, il a travaillé dans les champs de sucre pendant 15 ans, où son travail consistait à planter des graines et à pulvériser des pesticides, des herbicides et des engrais. «J'ai pris le risque, toujours le risque», me dit-il en secouant la tête.

Mais les universitaires américains qui ont tenté de résoudre le mystère pensent que ces Salvadoriens se trompent. Le professeur Daniel Brooks, de la School of Public Health de l'Université de Boston, me dit: «Il est naturel de penser que, d'une part, les travailleurs ont été exposés aux pesticides et d'autre part ils ont cette maladie, donc les pesticides doivent avoir causé la maladie. Il est très humain d'établir ce lien. Mais cela ne signifie pas nécessairement qu'ils sont provoquant CKD. Bien que je sache que le groupe au Salvador a cette hypothèse, et que je suis toujours ouvert à être convaincu, nos données ne semblent tout simplement pas cohérentes avec elle. "

L'équipe de Brooks a commencé à étudier la maladie en 2009. Dans les champs de sucre nicaraguayens, ils ont constaté que les taux de CKD chez les coupeurs de canne à sucre et les coupeurs de graines - les emplois les plus pénibles - étaient plus élevés que chez les applicateurs de pesticides, qui sont plus exposés aux produits agrochimiques. En bref, c'est plus de chaleur qui semble être en corrélation avec plus de maladies et pas plus de produits chimiques. «Nous avons également testé des ouvriers du bâtiment, des débardeurs et des mineurs, à l'exclusion des personnes qui avaient déjà travaillé dans une entreprise de canne à sucre», dit-il. "Ils avaient aussi des niveaux élevés. Et qu'est-ce qu'ils semblent tous avoir en commun? Ce sont des emplois manuels élevés." Une autre étude, publiée dans le Journal américain des maladies rénales, ont constaté des niveaux accrus de lésions rénales dans les zones chaudes et basses du Salvador, mais pas dans ses plantations de canne à sucre de haute altitude plus fraîches, malgré des similitudes dans l'utilisation de produits agrochimiques. Mais est-ce vraiment la chaleur qui tue des milliers de personnes?

Nous roulons le long des routes détrempées par la tempête de Bajo Lempa, sur la basse côte ouest du Salvador, devant des vendeurs d'ananas au bord des routes et des habitations d'un étage en briques et en bois quand je les vois, une flotte d'entre eux, disparaître dans un champ. La canne à sucre immature pousse au-delà de ses épaules, de ses rangées et de ses rangées, les feuilles étroites formant des couloirs épineux dont les extrémités sont si éloignées qu'elles sont impossibles à voir. Les ouvriers ont des conteneurs bleus attachés au dos. Ils pulvérisent.

Je demande au chauffeur de s'arrêter et nous grimpons délicatement par-dessus la clôture de barbelés. À ma grande surprise, le patron, le jefe, me donne la permission de photographier le processus. Un tracteur tire une remorque à plateau le long du bord de la plantation. Sur celui-ci, deux ouvriers mélangent une potion jaune livide dans d'énormes tonneaux en plastique. Ils ne portent aucune protection. L'un des hommes remue le mélange avec une branche d'arbre. Il a un doigt blessé attaché dans un bandage rudimentaire. Bientôt, les pulvérisateurs émergent de la canne, détrempés par le feuillage trempé par la pluie. Ils remplissent leurs paquets, versant le liquide épais et âcre des seaux. Il n'y a pas d'eau potable en évidence, ni aucune pour laver la peau. Ils ont des taches jaunes sur leurs vêtements et sur leurs doigts nus.

Même être près des barils me donne une pression épineuse et douloureuse dans mes tempes, du type que vous pourriez ressentir en reniflant trop de nitrate d'amyle. Ils portent des baskets, des chemises en coton et des pantalons de survêtement, de vieux hauts de football attachés autour de leur visage. L'un d'eux a une casquette de baseball avec un gros signe dollar noir.

J'apprends que le mélange est composé de cinq produits chimiques: amine, terbutryne, pendiméthaline, 2,4-D et atrazine. Je ne sais pas ce qu'ils sont, mais la théorie du professeur Brooks peut-elle vraiment être correcte? Qu'ils n'ont rien à voir avec la maladie chez tous ces travailleurs du sucre?

Dans un village voisin, je frappe à la porte d'Omar Rojas, 37 ans, un jefe celui que j'ai entendu est responsable du paiement des salaires des pulvérisateurs de sucre. «Nous leur payons 5 dollars par jour», me dit-il. Il pleut, légèrement, et son cochon provoque une agitation derrière moi, poussant son museau sur la paroi de son petit enclos et soufflant des bulles de morve boueuse. "Et à qui appartient la responsabilité de fournir l'équipement de sécurité?" Je demande.

«C'est à chacun individuellement», me dit-il. "Il y a des recommandations sur tous les produits chimiques, mais personne ne les réglemente. Personne n'y prête attention." Combien coûte l'équipement de protection? "Les bottes coûtent 10 $. Je ne sais pas combien coûte autre chose parce que je ne l'ai jamais achetée." Combien de vos hommes sont tombés malades après avoir fait ce travail? «Beaucoup», dit-il. "Beaucoup de gens ne sont pas contrôlés. Ils ne savent pas qu'ils l'ont. Les gens disent:" Ne m'examinez pas - il vaut mieux ne pas savoir. ""

Je suis momentanément confus. "Mais je pensais que vous n'aviez fait aucune pulvérisation," dis-je. "Je pensais que tu venais de payer les hommes. Travaillez-vous aussi dans les champs de sucre?"

«Non, mais je pulvérise ma propre propriété», dit-il. "J'utilise les mêmes produits chimiques."

Plus tard dans la journée, je rencontre Wilfredo Ordoñes, 48 ​​ans, un malade au stade 5 qui a été sous dialyse. «J'avais des spasmes au bas du dos et je vomissais souvent», me dit-il. Il semble être un cas classique de CKD par stress thermique dû au surmenage au soleil, jusqu'à ce que je pose des questions sur son travail. "Je cultive du riz, du manioc. Je cultive ma propre terre. Environ un hectare."

Ces hommes, je me rends compte, pourraient difficilement travailler eux-mêmes à mort. Et d'ailleurs, toutes les femmes mourantes qui n'ont pas travaillé la canne ne le peuvent pas non plus. Dans les villages, beaucoup pensent que la maladie chez les femmes et les adolescents est le résultat des pulvérisations annuelles des cultures qui "brûlent tout - les gens, pas seulement les récoltes", comme me l'a dit Edilberto. «Votre nez vous démange, vos yeux se déchirent, vous avez mal à la tête, des vomissements. Les animaux meurent. Vous les voyez dans la rue.

Sa femme intervient: "Vous ne pouvez pas vous y cacher. Même si vous fermez votre fenêtre, elle pénètre. Vous vous couvrez la bouche mais elle entre quand même."

Ces zones basses sont également sujettes aux inondations. Les inondations pourraient entraîner des toxines dans d'autres zones et l'approvisionnement en eau. Un malade, Victor Rivas, 55 ans, pulvérisateur depuis 25 ans, est convaincu que cela a causé sa maladie. L'eau du puits, dit-il, avait un goût étrange, "salé".

De retour en ville, j'organise une rencontre avec le Dr Carlos Orantes, du ministère de la Santé du Salvador. Orantes est un spécialiste du rein qui a commencé une étude formelle du problème en 2009. Son équipe a testé et sondé six communautés de Bajo Lempa - 775 personnes dans 375 familles. Après avoir analysé des échantillons de sang et d'urine, ils ont constaté que 25,7% des hommes de la région et 11,8% de ses femmes étaient atteints de la maladie.

Le Dr Orantes se redresse sur sa chaise, desserre sa cravate, prend une gorgée de cappuccino et annonce grandiose: "Il y a trois facteurs: les pesticides interdits, les combinaisons de pesticides et aucune protection contre les pesticides." Je suis étonné de voir à quel point il semble sûr de lui. Tout le monde parle de cette maladie comme d'un mystère. Je lui montre un extrait de la recherche américaine indiquant que l'épuisement dû à la chaleur est une cause.

«Je respecte leur opinion», déclare le Dr Orantes. "Mais ces scientifiques n'ont pas mis leurs bottes et sont allés à la campagne comme moi. Jusqu'à ce qu'ils le fassent, ils ne le savent pas. Mon opinion est: pour avoir des lésions rénales, il faut être exposé à un agent néphrotoxique. Je suis d'accord que la déshydratation est un facteur, mais il faudrait être très, très déshydraté pour que cela endommage vos reins. "

«Mais les agriculteurs ont parlé de conditions horribles en été», lui dis-je. "Ils ont vu des gens vomir et s'évanouir à cause de la chaleur. On a même vu quelqu'un mourir! Cela brosse un tableau d'une déshydratation aiguë exactement du type que vous dites nécessaire pour causer des lésions rénales."

Le Dr Orantes est impassible. «Il existe des produits agrochimiques qui vous font vomir et vous étourdissent», dit-il. "Ce n'est pas la chaleur - ce sont les produits chimiques." Son enquête comprenait-elle des questions sur la déshydratation? «Nous n'avons pas posé de questions à ce sujet», admet-il. "Mais nous le ferons. Vous savez, je ne suis pas obsédé par les produits agrochimiques. Je suis obsédé par les causes. Si nous pouvions montrer que c'est la déshydratation, je serais heureux. Ce serait vraiment facile à résoudre."

Je téléphone au professeur Brooks. Il dit que ces étourdissements et ces vomissements dans les champs signifieraient une CKD à ses derniers stades, ce que, si vous êtes assez bien pour travailler, il est peu probable que vous ayez. «Nous savons que la chaleur peut vous faire ça, et nous savons qu'il fait chaud», dit-il. "Donc je pense que c'est plus susceptible d'être la chaleur. Mais les choses sont désordonnées. Une possibilité est que la chaleur n'est pas le facteur de départ, mais qu'elle subit des dommages initiaux et évolue vers une maladie rénale."

Je me demande si cette «lésion initiale» des reins pourrait être une intoxication agrochimique. J'envoie la recette de la potion jaune que j'ai vue pulvérisée à Bajo Lempa au professeur Andrew Watterson de l'Université de Stirling - une autorité sur les produits agrochimiques et la santé. C'étaient des herbicides, dit-il. L'atrazine peut provoquer des lésions rénales à des niveaux élevés. Une exposition aiguë au 2,4-D peut provoquer des lésions rénales chroniques. Selon Watterson, la pendiméthaline est «nocive par contact cutané et par inhalation». Aucun d'entre eux n'était extrêmement toxique, mais cette combinaison, ajoutée au climat tropical, pourrait aggraver leurs effets. De plus, les pulvérisateurs doivent éviter le contact avec la peau pour porter des écrans faciaux, une protection respiratoire, des bottes en caoutchouc et des combinaisons spécialisées. En regardant les photographies, Watterson dit que l'utilisation à Bajo Lempa représente «un système de travail terrible» et «une menace potentiellement sérieuse pour la santé publique».

Et puis, une torsion. Un nouveau professeur avec une nouvelle idée. Richard J Johnson, de la Division des maladies rénales et de l'hypertension de l'Université du Colorado, pense que le problème pourrait avoir sa genèse dans un mécanisme étrange que son équipe a découvert chez le rat. Lorsqu'ils ont été nourris de grandes quantités de sucre, une enzyme dans leurs reins a réagi avec le fructose d'une manière qui était "comme une petite bombe". Il a causé des dommages tubulaires, tout comme ceux trouvés dans CKD d'Amérique centrale. Mais comment les humains pourraient-ils ingérer suffisamment de sucre pour déclencher ces quasi-explosions? «Nous avons découvert que le corps [humain] peut fabriquer son propre fructose», explique-t-il. "Et ce processus est activé lorsque vous êtes déshydraté. Donc, soudainement, nous avons un mécanisme de la façon dont la déshydratation pourrait causer des lésions rénales [tubulaires]."

Johnson se demande si les travailleurs déshydratés avec des reins déjà sucrés se réhydratent avec des boissons gazeuses ou des jus de fruits, accumulant ainsi une charge de fructose potentiellement explosive. «Ce n'est pas prouvé, donc nous ne voulons pas prendre de l'avance ici», dit-il, à propos du travail non encore publié. "Mais les données expérimentales sont assez convaincantes et pourraient expliquer ce qui se passe."

Que l'explication finale se révèle être des fruits, de la chaleur ou des produits chimiques, ou aucun d'entre eux, la réponse ne pourrait pas venir plus tôt pour la famille d'Ismael Ramos. «Pendant 10 ans, j'ai travaillé avec la pompe», me dit Ismael. "Nous avons utilisé sept produits chimiques. Il n'y avait pas le choix, pas d'autre travail. Quand j'ai découvert que j'avais la maladie, je suis devenu fou. Je voulais me suicider."

Je demande ce que ressentent les parents comme Ramos, qui envoient leurs enfants travailler la canne. "Nous n'avons pas le choix, c'est le seul travail qui soit. Mais nous avons très peur pour notre fils." Il jette un coup d'œil vers Carlos, 18 ans, qui le regarde depuis l'arrière-plan. «Parfois, ici, il a mal», dit Ismael. Il frotte les côtés du bas du dos, dans la région de ses reins.


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